跳至主內容 | 跳至章節項目

動物故事: 蝙蝠與2019冠狀病毒 ── 無須恐慌!

發布日期: 2020年3月16日, 星期一    

 撰文:嘉道理農場暨植物園動物保育部主管艾加里博士

 

已知領域

很多人已意識到,多種哺乳類動物身上均自然帶有冠狀病毒。如同人類帶有普通的感冒病毒,動物也身上也有牠們各自的病毒。這對動物生物學者和病毒學者而言並不新奇,只是之前公眾未有多討論冠狀病毒,故此對其認識不深。經過多年對蝙蝠的研究,了解到牠們在大自然扮演著關鍵角色,筆者認為有必要平衡釐清蝙蝠與冠狀病毒的關係。

冠狀病毒已存在多時,並發現存於蝙蝠身上,但病毒本身未見對牠們構成任何問題或嚴重傷害,這部分由於蝙蝠和病毒已長期共存兼一同演化,病毒殺死蝙蝠不會得到好處。

中華菊頭蝠 - 嘉道理農場暨植物園

中華菊頭蝠(照片:嘉道理農場暨植物園)

 

哪些蝙蝠?

一種菊頭蝠科(蝠鼻形狀像馬蹄)的小型蟲食性蝙蝠與2003年沙士被拉上關係,源於科學家發現一種在菊頭蝠身上的冠狀病毒,跟在香港爆發的沙士「相似」。該病毒跟影響人類的病毒相似,但非完全一樣──「相似」一詞用諸病毒方面,其實可理解為兩者份屬遠親,這亦解釋了為何我們一般不會感染野生動物的病毒,而野生動物又不經常感染人類身上病毒。

科學家還透過沙士發現,蝙蝠不會直接將病毒傳播給人,當中必須有個「中間動物或宿主」才能傳到人類。在2003年,該中間宿主被認為是果子貍。果子貍乃一種以水果為主食的野生動物,是香港的原生物種,亦在中國內地的野味市場中被廣泛出售,其病毒相信是在野味市場裡傳給人類。這帶出了,原本在蝙蝠身上的新冠肺炎病毒,在到達人類宿主前至少「改變」和「跳」過兩次。筆者要強調的重點是,根據現有理解,冠狀病毒不會直接從野生蝙蝠傳到人類,並無需要針對監控蝙蝠,又或基於不理解蝙蝠與病毒的關係和傳播角色而令牠們受到傷害。人類不可能因為緊密接觸蝙蝠感染新冠肺炎,即使我們並不建議接觸野生動物。

果子貍 - 嘉道理農場暨植物園

果子貍(照片:嘉道理農場暨植物園)

 

為何變異?

甚麼原因導致病毒變異並轉移到其他物種身上呢?這是價值一百萬元的問題。目前已知道在正常情況下,當野生動物在熟悉的、自然的環境生活,不受人類干擾,變異基本不會發生。病毒對抗特定宿主的免疫反應已經是難事,它們實不願在蝙蝠或其他哺乳類動物體內變異,這會被趕走而須另覓新的宿主!

科學家仍不太過肯定新冠肺炎病毒如何出現,但就知道需要同時具備多項條件才可產生病毒變異。在人類附近,不同物種交雜一起,牠們可能會緊密接觸、受壓、以至受傷,衛生環境亦恐欠佳。如果牠們真箇受傷和受苦,這本來在野味市場裡十分常見,其免疫力就會下降,因而更有可能患病及散播「變異」病毒,傳到市場內的職員和顧客身上。

這些街市就如「湯煲」般,如果所有材料齊備,就有機會衍生新型病毒。我們在2003年已意識到這情況,但不幸地,這種不衛生又殘忍的街市一直存在,而現今我們正面對新冠肺炎。

新冠肺炎被認為與沙士一樣跟蝙蝠有關,惟與沙士一樣蝙蝠並不會將病毒直接傳到人類。穿山甲(一種披覆鱗片的食蟻動物)「可以」是中間宿主,情況有如2003年的果子貍——儘管在查核武漢市場內有關穿山甲的基因研究初步資料後,遺傳學家對此前相關發現有所質疑。

科學家仍嘗試確認,穿山甲是否在疫情中擔當著關鍵角色(可參閱下面連結文章)。如果中間宿主真是穿山甲,事件其實相當諷刺,因為這種食蟻哺乳類動物不單常被中傷,還因被假定具有藥用價值而被非法捕獵和食用,迅速步向絕種邊緣。事實上,並無科學證據支持穿山甲的藥用價值,而在傳統中藥裡的穿山甲鱗片,其實是變形的毛髮,其構成無異於組成人類指甲的角蛋白。

中華穿山甲 - 嘉道理農場暨植物園

中華穿山甲(照片:嘉道理農場暨植物園)

 

我們可做甚麼?

很明顯,如果我們不去騷擾蝙蝠,讓果子貍和野生哺乳類動物回歸森林生活,則新型病毒出現的可能性將大幅降低。森林不會如市場般,強制不同品種的動物交雜一起,故新型病毒亦較少機會誕生。重要的是,應平衡看待對蝙蝠的看法,目前並無歇斯底里的理由。通常歇斯底里是源於無知和誤解的文章,以及分享網上「呃like」帖文。

新冠肺炎疫情期間,不是猜疑、指責和斷絕聯繫大自然的時候,而是一個時機去認真反思,究竟人類正怎樣對待大自然,以及去留意大自然帶給我們的警示。那些常見的殘酷、不人道的剝削野生動物行為,好應記載並鎖於抽屜,為人類保留相關黑歷史。我們所有人均應該從新冠肺炎疫情裡汲取教訓,並領會跟大自然和諧共處的需要。

順帶一提,蝙蝠是受香港法律保護。在最後也分享一個關於蝙蝠的正面訊息。大家是否知道,所有蟲食性蝙蝠都有助大自然平衡昆蟲數量?一隻小型蝙蝠可在一夜間吃掉3000隻蚊。另外,果蝠不單散佈樹木種子,促進森林生長以助對抗人為造成的氣候變化,此外牠們還會傳播花粉。凡此種種,蝙蝠數百萬年來已為大自然帶來莫大好處,並同時惠及人類。

 

———————————
延伸閱讀

  1. 《大自然》刊物 ── 這篇好文章提供動物帶有冠狀病毒的詳情,及檢視由動物到人類的病毒傳播。
    https://go.nature.com/39VpO9f
  2. 此文也解釋冠狀病毒,以及它們與動物和人類宿主的關係。
    https://bit.ly/2xzvCqC
  3. 近期南華早報探討北京人大宣布的內地野生動物交易禁令。野味市場和相關交易不但為誕生新病毒創造條件,更使野生動物經常誤中腳套等陷阱,再被困於小囚籠裡運送到街市,飽受痛苦。頒此禁令將會惠及人類和野生動物。
    https://bit.ly/2Wh6vn1